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Glenda Umaña
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Científicas costarricenses batallan contra el COVID-19

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A las puertas de los grandes avances científicos desarrollados hasta el momento, Costa Rica ha visto en las últimas semanas una alternativa para combatir el aumento de casos y muertes provocados por el nuevo coronavirus. Cuatro mujeres son parte del equipo de expertos que han estado trabajando contrarreloj, para crear una fórmula que combata el SARS-Cov-2 en pacientes hospitalizados.

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9 Agosto, 2020

Por Bianca Villalobos Solís, para GlendaAhora

La celebración por el descubrimiento de un suero extraído de caballos y que puede inhibir el virus del COVID-19, ha trascendido fronteras. A pesar de que este tipo de experimentos para determinar la efectividad de un suero lleva muchos meses y hasta años, el Instituto Clodomiro Picado (ICP) de la Universidad de Costa Rica (UCR) lo ha hecho en tiempo récord.

Tras bastidores están las mentes maestras que han dado vida a estos proyectos e investigaciones. Cuatro científicas han aportado, cada una desde su respectivo campo de especialización, a esta batalla contra el Covid-19.

“Cambiar de chip”

Eugenia Corrales Aguilar, viróloga y microbióloga de la UCR. Foto: Anel Kenjekeeva, Oficina de Divulgación e Información UCR.

Al regresar a Costa Rica en el año 2010, luego de estudiar en el extranjero, Eugenia Corrales Aguilar jamás se imaginó que tan solo una década después iba a tener que dejar su trabajo especializado en Dengue y Zika para concentrarse de la noche a la mañana en COVID-19.

Eugenia es microbióloga, cuenta con un doctorado en Virología de la Universidad Humboldt en Berlín y es Catedrática del Departamento de Virología en la Facultad de Microbiología de la Universidad de Costa Rica. También, trabaja en el Centro de Investigación en Enfermedades Tropicales (CIET-UCR).

En el 2013, participó en un estudio que se ejecutó a nivel nacional, el cual buscaba determinar cuál coronavirus estaba presente en los murciélagos del país. A raíz de su participación en dicha investigación y expertise en el tema, Eugenia pasó a formar parte este año del comité técnico del Ministerio de Salud que estableció los lineamientos para el manejo del coronavirus.

Gracias a su experiencia y conocimiento, la microbióloga también ha liderado las consultas de la prensa para informar y educar a la población.  Por ello, dedica un 50% de su tiempo cada día a estudiar y actualizarse.

“Esto ha sido como un cambio de virus porque ahora es coronavirus en lo que me he tenido que enfocar, ha sido bastante intenso. No lo veo como una carga, sino que se cambia el chip”, aseguró la Viróloga.

Eugenia admira a las mujeres que además de trabajar en investigación tiempo completo son madres, pues este tipo de trabajo dice, requiere de una enorme concentración y es casi imposible dedicar tiempo, desde su punto de vista, a otra cosa.

Junto con el Instituto Costarricense de Investigación y Enseñanza en Nutrición y Salud (Inciensa) y una contraparte en Alemania, Eugenia también ha aportado en la identificación de los genomas, es decir la totalidad del material genético, presentes en el SARS-CoV-2. Hasta el momento, se han identificado más de cincuenta en el estudio del virus.

“Una de las cosas que ha cambiado mucho es que estoy constantemente buscando información confiable. Si me preguntaban sobre los virus con los que hice mi doctorado, yo tenía un conocimiento avanzado. Como este virus es tan nuevo, mucho del día a día se me ha ido en leer sobre el tema. Han sido días muy extensos, trabajo de doce a catorce horas diarias, estoy agotada”, añadió Corrales Aguilar.

Eugenia relata que, hasta el fin de semana antepasado, no había tenido un día libre desde marzo. Asimismo, menciona que se ha asustado mucho con el impacto actual del virus en el país, más que todo ante la indiferencia y falta de responsabilidad de muchas personas.

“Hay muchas mujeres que se están destacando en la lucha contra el COVID19, pero si en una sociedad machista y patriarcal vivimos todos los días diferencias por nuestro género, esto se llega a manifiestar aún más en medio de una pandemia. La diferencia es que las mujeres hacemos el trabajo porque queremos hacerlo y porque tenemos que, no para brillar ante luces de cámaras de las que más bien muchas huimos”, concluyó.

La única mujer coordinadora del Clodomiro Picado

Mauren Villalta Arrieta, biotecnóloga del TEC. Foto: cortesía de Mauren Villalta Arrieta.

“Incluso, en la ciencia para nosotras es un camino que ha tenido sus altos y bajos porque lo tenemos más difícil. Cuando nos llega la maternidad es todavía más complicado porque usted no puede disponer de su tiempo como lo hacía antes. Yo soy estudiante de doctorado y desde que soy madre me ha costado bastante terminarlo porque obviamente el tiempo ya no es el mismo, aunque sí se puede porque muchas mujeres lo han logrado”.

Mauren Villalta Arrieta es Ingeniera en Biotecnología del Instituto Tecnológico de Costa Rica (TEC) y cuenta con una maestría de la UCR en Microbiología. En el Instituto Clodomiro Picado (ICP), es la única mujer coordinadora y su labor es supervisar el control de calidad de los sueros antiofídicos, así como los nuevos lotes del producto anti SARS-CoV-2.

La sección que tiene a su cargo se concentra en verificar que todo el proceso de producción, desde el inicio hasta el producto final, mantenga los estándares de calidad establecidos por el ICP y los organismos nacionales e internacionales. En este momento, trabajan con el suero anti COVID-19 y realizan todos los análisis necesarios para garantizar su calidad.

“Ha sido un proceso muy motivante desde que el doctor Macaya lo mencionó. (Román Macaya Presidente de la Caja Costarricense del Seguro Social (CCSS)). Ya en el Clodomiro habíamos manejado la idea e inquietud de hacer ese suero. Obviamente, por ser un problema tan importante y estar en un país subdesarrollado donde uno dice: “aquí tenemos que hacer las cosas nosotros porque quizá los tratamientos o incluso posibles vacunas, van a ser primero capitalizadas por países más grandes”, afirmó la Biotecnóloga.

Mauren asegura que al igual que con los anti venenos, desde el ICP han tenido siempre la motivación de autoabastecer el país. Sin embargo, en este caso fue diferente ya que cuando surgió la posibilidad, evaluaron los puntos a favor y en contra para realizar el proyecto y de esta forma se dieron cuenta que sí era viable su ejecución.

“Cuando las proteínas virales ingresan a un organismo como un caballo, no sabemos cómo se van a comportar, al igual que los anti venenos que fabricamos. Eso también era algo que nos retaba, no saber cómo se iban a comportar las proteínas en los caballos y si ellos iban a responder satisfactoriamente”, expresó la Biotecnóloga.

Mauren señala que a nivel de equipo, en el ICP ha habido una gran colaboración y también cambios que han modificado sus rutinas. Algunos de ellos son la comunicación virtual o el cambio en los horarios del personal, que ha requerido que algunas personas vayan a trabajar en las noches o, incluso, fines de semana.

“El trabajo ha aumentado porque ahora estamos produciendo los lotes anti Covid-19.  Tratamos que vaya la mínima cantidad de personas por turno. Lo que hicimos fue establecer las prioridades. La número uno es la producción de anti-venenos y el suero anti Covid-19. Siempre estamos involucrados en proyectos de investigación porque es parte de nuestro quehacer”, indicó Villalta Arrieta.

La investigadora menciona que en este momento impera la incertidumbre en el ICP ante los eventuales resultados que se obtengan del tratamiento a nivel clínico. También, subraya que es motivante ver que les queda camino por recorrer y cómo el trabajo que han realizado se ha materializado y tiene el potencial de curar y salvar vidas.

“Ha sido muy interesante ver cómo se comporta un animal y los resultados en el laboratorio cuando ya se hacen los análisis, así como observar el comportamiento del virus. He aprendido muchísimo del virus y ha sido enriquecedor, porque es un campo en el que no tenía mucho conocimiento a profundidad”, destacó la investigadora.

“Mi esposo también trabaja en el ICP, entonces nos turnamos. Él generalmente asiste presencialmente en las mañanas y yo en las tardes hago lo mío. Definitivamente los chats, mensajes y responder correos organizar cosas… es trabajar tiempo completo y nos dormimos como a la una de la madrugada todos los días. Además, nuestra hija tiene clases y tenemos que hacerlas con ella, así como las tareas y sus tiempos de recreación”, añadió Villalta Arrieta.

Dentro del grupo de coordinadores es la única mujer. Menciona que aunque su jefe afirma que ha visto una evolución del ICP en brindar oportunidades a más mujeres para integrarse en los equipos de trabajo, considera que hay algo que está fallando.

“Incluso, en la ciencia para nosotras es un camino que ha tenido sus altos y bajos porque lo tenemos más difícil. Cuando nos llega la maternidad es todavía más complicado porque usted no puede disponer de su tiempo como lo hacía antes. Yo soy estudiante de doctorado y desde que soy madre me ha costado bastante terminarlo porque obviamente el tiempo ya no es el mismo, aunque sí se puede porque muchas mujeres lo han logrado”, finalizó.

Microbiólogas que arriesgan a diario su vida

María José Suárez Sánchez, microbióloga y especialista en hematología de la UCR. Foto: Daniel Guzmán.

“Es un sacrificio no ver a mi familia, pero por otro lado se siente bien estar poniendo un granito de arena porque veo como se están desbordando los hospitales, el trabajo de los médicos y los grandes sacrificios que se están haciendo”. 

La respuesta al coronavirus es diferente dependiendo del organismo de cada quién. En algunos casos, se manifiesta gravemente, en otros es asintomático. Pero ¿cómo pueden los médicos determinar el tratamiento para cada uno?

“Ante la emergencia, nos cuestionamos en qué podíamos aportar y hemos visto que los trastornos de coagulación son una complicación importante en los pacientes de Covid-19.  Por eso, se nos ocurrió ofrecer apoyo a médicos del Hospital San Juan de Dios que están tratando a pacientes y hablamos con otro compañero que trabaja en el Centro de Investigación de Enfermedades Tropicales (CIET), junto a la parte de inmunología”, explicó María José Suárez Sánchez.

Ella y su compañera, Mariela Solano Vargas, son microbiólogas especialistas en hematología y actualmente son estudiantes de maestría. Ambas trabajan en el Centro de Investigaciones en Hematología y Trastornos Afines (Cihata), un laboratorio de investigación adscrito a la UCR que se encuentra dentro del Hospital San Juan de Dios.

Desde junio, este grupo de científicos se dedica intensamente a tomar las pruebas a pacientes, tanto de cuidados intermedios como intensivos, para determinar la respuesta en controlar la infección que el organismo de cada persona tiene.

“En algunos casos la respuesta puede ser eficiente y en otras puede ocasionar un fuerte daño y problemas inflamatorios y de coagulación. Por eso hacemos las pruebas y los resultados los obtenemos en horas. De esta forma los médicos pueden determinar si hay que anticoagular al paciente o cambiar el plasma, por ejemplo”, explicó Suárez Sánchez.

“El último corte eran 100 pacientes, pero ahorita llevamos 130 pacientes y a esos se les han hecho varias de estas pruebas. Dependiendo del tiempo que estén internados, a algunos se les ha hecho solo una y a otros varias. Empezamos a hacerlos a partir de junio con los primeros casos que llegaron al Hospital. Este último mes ha sido fuerte por el aumento de pacientes”, aseguró la científica.

Suárez Sánchez relata además que en el laboratorio se han organizado en dos grupos, de manera que el personal vaya días distintos a trabajar para reducir el impacto que podría ocasionar un eventual contagio.

“Al nosotros recibir muestras y trabajar en un hospital, somos un grupo con un alto riesgo de infectarnos. Al trabajar con estas muestras, tuve que dejar de ver a mi papá y hermana para evitar ponerlos en riesgo”, mencionó María José.

La científica menciona que desde la UCR han recibido apoyo con presupuesto para seguir haciendo las pruebas. Cuenta que con el número de casos por Covid-19, se había agotado el financiamiento y tuvieron que solicitar nuevamente ayuda.

“En las mañanas llegan muchas muestras y hay que correr porque tienen que procesarse inmediatamente. Estas las toman en el hospital y nos la traen al centro, acá las recibimos y también las centrifugamos. Las dividimos en los diferentes tubos para los análisis que se hacen en la UCR. Una vez analizadas, la Universidad nos envía los resultados”, indicó María José.

“Es un sacrificio no ver a mi familia, pero por otro lado se siente bien estar poniendo un granito de arena porque veo como se están desbordando los hospitales, el trabajo de los médicos y los grandes sacrificios que se están haciendo”, añadió Suárez Sánchez.

Mariela Solano Vargas, microbióloga y especialista en hematología de la UCR. Foto: Daniel Guzmán.

Por su parte, Mariela Solano menciona que uno de sus principales aprendizajes durante este periodo ha sido ver cómo el aporte desde la UCR se ha materializado y se ha convertido en una gran contribución a la sociedad costarricense.

Desde el punto de vista personal relata, que por el momento solo se ha limitado a ir a dejarle las compras a su mamá y que ha sido un gran sacrificio acostumbrarse a trabajar sábados y domingos.

“Me siento satisfecha porque puedo aportar desde lo que sé, aunque sea un poquito de alguna manera en el abordaje de pacientes en la pandemia. Eso lo tiene a uno enfocado y lo libera de cierta forma de los casos y muertes en aumento, porque sé que estoy ayudando de alguna forma”, concluyó Solano Vargas.

Detalle de las Investigaciones

Una de las iniciativas es impulsada por la Facultad de Farmacia y financiada por UCR Estudios Avanzados (UCREA), consiste en la cuantificación de la cantidad de anticuerpos que se producen contra el SARS-CoV-2. El proyecto está actualmente en desarrollo.

“Eso sirve para dos cosas. Una para cuantificar, o sea cuánta es la magnitud de los anticuerpos que usted o una persona que ha tenido contacto con el virus están produciendo. También  diagnostica a las personas que no desarrollaron síntomas y por lo tanto, no se hicieron la prueba de PCR (prueba que determina si una persona tiene coronavirus), pero que sí estuvieron en contacto con el virus porque al hacerlo, la persona levanta una respuesta inmune que se mide por anticuerpos”, explicó en detalle la Microbióloga y Viróloga Eugenia Corrales Aguilar.

Agregó que para esas técnicas se necesitan producir antígenos, es decir las proteínas del virus. Por ello, el proyecto se realizará en colaboración con el Instituto Clodomiro Picado (ICP), para que a futuro se pueda crear la suficiente cantidad de antígenos, si es que a nivel clínico se obtienen resultados positivos del tratamiento.

De esta forma, según afirma la especialista, el ICP contaría con las proteínas virales para continuar realizando el tratamiento, sin requerir de donaciones o de compras internacionales de las proteínas para su avance.

Eugenia ha colaborado también como asesora externa con un equipo de la Caja Costarricense del Seguro Social (CCSS) que busca automatizar el análisis de las muestras de PCR en el país. De esta forma, el método permitiría mezclar las muestras, sin tener que hacerlo una por una, y analizarlas en grupos de cinco, 10 o hasta 15.

En caso de que una saliera positiva, habría que devolverse a cada muestra individual para identificarla. De acuerdo con la microbióloga, la semana pasada el laboratorio del Hospital San Juan de Dios dio luz verde para realizar los experimentos piloto con esta técnica.

Otro de los proyectos ha sido en conjunto con la Facultad de Ingeniería UCR, en el cual se diseñaron 14 prototipos de hisopos para realizar la prueba PCR. Finalmente, se escogieron dos modelos que están pendientes de ser probados con personas voluntarias, para asegurarse no solo que tomen una buena muestra, sino también que no inhiba la técnica diagnóstica del PCR.

¿Cómo está organizado el ICP?

El ICP está conformado por dos divisiones, la División Industrial y División de Investigación, además de la Administración. La División Industrial es la que se encarga de la producción de los productos inmunobiológicos.

Esta, a su vez, está compuesta por varias secciones encargadas de diferentes partes del proceso, estas son: Serpentario, Caballeriza, Bioterio, Control de Calidad, Producción y Desarrollo Tecnológico (SEDETEC). Cada sección tiene un coordinador y además hay un coordinador de la División que es el Dr. Guillermo León.

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